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Crean un cuchillo de madera tres veces más afilado que los de acero

No solo es más sostenible para el medio ambiente, sino más duro y más afilado que uno de acero inoxidable.

Aunque la madera sea probablemente el último material en el que pensaríamos para poder cortar con eficiencia un filete de carne, puesto que este material, la madera natural, tiene sus límites, un equipo de científicos de la Universidad de Maryland (EE. UU.) ha ideado un novedoso método que procesa la madera de tal manera que los cuchillos resultantes son lo suficientemente afilados como para cortar un filete de carne como si fuese mantequilla. De hecho, estos cuchillos de madera son casi tres veces más afilados que un cuchillo de mesa de acero inoxidable.

Una madera más versátil

Si bien las técnicas de procesamiento de madera como el vapor o la compresión han existido durante siglos, no han podido igualar la resistencia de los materiales artificiales. Hasta ahora. El nuevo cuchillo se fabrica mediante un nuevo proceso de endurecimiento que hace que la madera sea 23 veces más resistente de lo habitual y, lógicamente, es un instrumento mejor para el medio ambiente que los usados tradicionalmente. Y también se puede lavar en el lavavajillas.

«Estos cuchillos también se pueden usar muchas veces si se reparan, afilan y realizan el mismo mantenimiento regular» que los cuchillos tradicionales, dicen los expertos.

Actualmente, los cuchillos más afilados del mercado están hechos de acero o cerámica, ambos materiales artificiales, que deben forjarse en un horno a temperaturas extremas. Sin embargo, este cuchillo se fabrica mediante un proceso de dos pasos de tratamiento químico de la madera y aplicando una presión intensa.

Desarrollaron una técnica para eliminar los componentes más débiles de la madera sin dañar el esqueleto de celulosa.

«Normalmente, la madera es muy rígida, pero después de eliminar la lignina, se vuelve blanda, flexible», comenta Teng Li, líder del trabajo. «En el segundo paso, hacemos un prensado en caliente aplicando presión y calor a la madera procesada químicamente para densificar y eliminar el agua».

El método, explicado en la revista Matter, se basa en la potenciación de la fuerza natural del material, de la celulosa empaquetada en su interior. La celulosa es el componente principal de la madera, representa entre el 40 y el 50 por ciento del material, y en sí misma tiene una relación resistencia / densidad más alta que muchos materiales de ingeniería, incluidos cerámicos, metales y polímeros.

Una vez que el material ha sido tallado en la forma deseada, se recubre con un aceite mineral que conserva su nitidez en el uso y también al ser lavado.

¿Cuánto costará? ¿Cuándo estará disponible?

Los investigadores aún no han dado esta información, pero afirman que la técnica también podría usarse para hacer otros materiales como clavos de madera súper duros que, además, serían resistentes a la oxidación.

“Cuando miras los materiales duros que usas en tu vida diaria, ves que muchos de ellos son materiales hechos por el hombre porque los materiales naturales no necesariamente satisfacen lo que necesitamos”, aclara Li. “Esto llevará algo de tiempo y esfuerzos adicionales de investigación y desarrollo. Pero definitivamente vale la pena hacerlo”.

Referencia: Teng Li, Hardened Wood as a Renewable Alternative to Steel and Plastic, Matter (2021). DOI: 10.1016/j.matt.2021.09.020. www.cell.com/matter/fulltext/S2590-2385(21)00465-3

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